Nuevas recetas

¿Por qué el servicio de habitaciones es tan caro?

¿Por qué el servicio de habitaciones es tan caro?

Y cómo mantener el costo bajo

Los cargos y tarifas adicionales hacen que cenar en su habitación de hotel sea costoso.

Después de un largo día explorando una ciudad o corriendo a reuniones durante un viaje de negocios, llevar una comida caliente a la habitación de su hotel podría ser el sueño de la mayoría de los huéspedes del hotel. Pero con el precios generalmente altos del servicio de habitaciones, podría valer la pena pensarlo dos veces antes de hacer ese pedido de un sándwich club. Después de comparar los precios del servicio de habitaciones en diferentes ciudades, en The Daily Meal queríamos saber más sobre qué es lo que realmente hace que el servicio de habitaciones sea tan caro. Claramente, una tarifa de entrega es comprensible, al igual que la política de propina habitual, pero ¿qué es lo que hace que el precio de un simple club sandwich suba a más de $ 20?

Según Bill McGee, columnista de USA Today Travel, una de las principales razones por las que el servicio a la habitación se vuelve tan costoso es por todas las tarifas adicionales incluidas en la factura. El cargo por servicio y la tarifa de envío, así como los impuestos, pueden sumar una gran cantidad de dólares adicionales además del artículo pedido. Además de esto, la mayoría de las personas también darían propina al servidor, ya que no saben que la propina está incluida en el "cargo por servicio". Y aquí se vuelve complicado: un "cargo por servicio" incluye propina, pero un "cargo por entrega" o "cargo por servicio de habitaciones" no lo hace, señala McGee. Él recomienda verificar siempre con el hotel o servidor para tener claro el precio y, con suerte, ahorrar algunos dólares. "Los analistas de la industria señalan que los hoteles son como otros proveedores de viajes, ansiosos por aumentar los ingresos a través de servicios complementarios", escribe McGee. En otras palabras, mientras los huéspedes del hotel sigan solicitando el servicio de habitaciones, los precios se mantendrán altos. Y con los turistas cansados ​​y las personas que buscan una forma de relajarse, el encanto de solicitar el servicio de habitaciones persiste. Rebecca Kawano, portavoz de Hoteles en Carlson, dice que alrededor del 35 por ciento de sus huéspedes solicitan servicio a la habitación, y los representantes de Intercontinental y Wyndham Los hoteles también dicen que la mayoría de sus huéspedes piden comida en sus habitaciones.


Por qué una visita a la sala de emergencias puede costar tanto, incluso para quienes tienen seguro médico

Vox La reportera Sarah Kliff pasó más de un año leyendo miles de facturas de emergencias e investigando las razones detrás de los costos, incluidas las tarifas ocultas, los suministros sobrevalorados y los médicos fuera de la red.

Este es AIRE FRESCO. Soy Terry Gross. No creerías lo que cobran algunas salas de emergencia, o tal vez lo harías porque has recibido facturas. Por ejemplo, un hospital cobró 76 dólares por un ungüento antibacteriano de bacitracina. Una mujer que se cayó y se cortó la oreja y recibió una bolsa de hielo, pero no recibió ningún otro tratamiento, recibió una factura de $ 5,751. Mi invitada, Sarah Kliff, es una periodista de políticas de salud en vox.com que pasó más de un año investigando por qué las facturas de emergencias son tan altas incluso con seguro médico y por qué los cargos varían tanto de un hospital a otro.

A través del crowdsourcing, recaudó más de mil facturas de emergencias de todo el país. Ella entrevistó a muchos de los pacientes y personas detrás de la facturación. Ha informado de sus hallazgos en una serie de artículos sobre Vox. También ha pasado años informando sobre la batalla por la póliza de seguro médico. Recibiremos algunas actualizaciones sobre el estado de Obamacare un poco más adelante en la entrevista.

Sarah Kliff, bienvenida de nuevo a FRESH AIR. ¿Por qué quería hacer una investigación sobre la facturación de la sala de emergencias?

SARAH KLIFF: Sabes, quería hacer esto porque la sala de emergencias es un lugar muy común donde los estadounidenses interactúan con el sistema de atención médica. Cada año se realizan alrededor de 140 millones de visitas a la sala de emergencias. Es un lugar donde realmente no se puede comprar atención médica. No puede tomar muchas decisiones sobre a dónde quiere ir. Así que creo que es el panorama general lo que me interesó.

La foto pequeña era en realidad una factura que alguien me envió hace casi tres años, donde llevaron a su hija a la sala de emergencias. A la hija le pusieron una tirita en el dedo y se fueron. Y recibieron un billete de $ 629. Y dijeron, ya sabes, ellos, los padres me enviaron esto, diciendo, ¿cómo podría costar una curita $ 629? Y dije, no lo sé, pero lo voy a averiguar. Y eso abrió la puerta a este, ya sabes, proyecto de varios años en el que he estado trabajando en este momento. Comenzó tratando de averiguar por qué una curita costaría $ 629.

BRUTO: OK. Así que vayamos a esos $ 629 para un tratamiento que fue básicamente una tirita colocada en un dedo. Investigaste ese proyecto de ley.

BRUTO: ¿Por qué costó tanto?

KLIFF: Entonces, lo que costó tanto fue realmente la tarifa de la instalación. Entonces, este es un cargo del que no había oído hablar antes como reportero de atención médica. Este es un cargo que hacen los hospitales simplemente por mantener sus puertas abiertas, mantener las luces encendidas, el costo de operar una sala de emergencias las 24 horas del día, los 7 días de la semana. Entonces, si miras la factura de ese paciente en particular, la curita, ya sabes, dudo en decir solo, pero la curita solo cuesta $ 7, lo cual, como sabe cualquiera que haya comprado curitas, es bastante caro para una sola. Apósito adhesivo.

Pero los otros $ 622 de esa factura fueron los honorarios de las instalaciones del hospital por simplemente entrar por la puerta y buscar servicio. Y estas tarifas no se hacen públicas. Varían enormemente de un hospital a otro. Y, por lo general, los pacientes solo se enteran de cuál es la tarifa de la instalación de su hospital cuando reciben la factura después, como ese paciente, ya sabes, que me envió esta factura en particular.

BRUTO: ¿Y la tarifa de la instalación varía de una instalación a otra?

KLIFF: Significativamente. Sabes, he visto algunos que están por debajo de los cientos. He visto algunos que están en los miles. Y es imposible saber qué tarifa del centro se le cobrará hasta que obtenga los documentos de facturación de su hospital. Y si intenta llamar a un hospital y pregunta cuál es la tarifa de la instalación, por lo general no llegará muy lejos.

Por lo tanto, es esta tarifa la que, de todas las facturas de emergencias que he leído, suele ser el elemento de línea más grande de la factura. Pero también es muy, muy difícil obtener buena información hasta que ya te hayan cobrado.

BRUTO: Por lo tanto, está pagando la tarifa de la instalación para compartir básicamente el costo del funcionamiento de la sala de emergencias.

KLIFF: Sí, así es como los ejecutivos del hospital describirían la tarifa.

GROSS: Pero no lo sabe cuando va a la sala de emergencias.

KLIFF: No, no. Y no sabes cuánto será. No sabes cómo se divide entre diferentes pacientes. No sabes nada de eso.

BRUTO: Entonces, ¿es por eso también que una factura tenía $ 60 para el tratamiento de ibuprofeno y otra $ 238 para el tratamiento de gotas para los ojos?

KLIFF: Sí. Y, ya sabes, esto es algo que veo todo el tiempo leyendo facturas de emergencia (he leído alrededor de 1,500 de ellas en este momento) y es que las cosas que puedes comprar en una farmacia a menudo cuestan significativamente más en la sala de emergencias. Y las personas con las que hablé que dirigen hospitales dirán que esto se debe a que tienen que estar abiertos todo el tiempo. Tienen que tener tantos suministros listos.

Pero creo que una de las cosas que encuentro bastante frustrante es, ya sabes, a los pacientes generalmente no se les dice, podemos darte un ibuprofeno aquí, o puedes comprarlo en la farmacia si te vas, y el costo será una fracción de lo que le cobraríamos aquí. Esa información a menudo no se transmite a los pacientes que están lo suficientemente bien, como para ir a una farmacia por su cuenta. Pero es una gran variación para estos elementos simples.

Un lugar donde veo esto con frecuencia son las pruebas de embarazo. Si es una mujer en edad fértil, debe acudir a la sala de emergencias, ya que a menudo querrán comprobar si está embarazada. He visto pruebas de embarazo que cuestan unos dólares en la sala de emergencias. El más caro que vi fue de más de $ 400. Creo que fue en un hospital de Texas. Es solo una variación generalizada para, ya sabes, algunos equipos médicos bastante simples.

BRUTO: Quiero volver al ibuprofeno de 60 dólares. ¿Eso incluye la tarifa de la instalación? ¿O es solo para el ibuprofeno y la tarifa de la instalación es separada?

KLIFF: Eso es solo para el ibuprofeno. La tarifa de la instalación es totalmente separada.

BRUTO: Entonces, ¿cómo justifican eso?

KLIFF: Dicen que tienen que almacenar, como, una amplia gama de medicamentos, por lo que tienen que tener todo a mano, desde ibuprofeno, desde, ya sabes, costosos tratamientos contra la rabia. He hablado con muchas personas que han estado a la sala de emergencias por exposición a murciélagos y mapaches, y que necesitan tener todas estas cosas en stock. Y, ya sabe, una de las cosas por las que paga en la sala de emergencias es la posibilidad de obtener cualquier medicamento a cualquier hora del día justo cuando lo necesita. No creo necesariamente esa explicación, para ser claros. Eso es lo que escuché de los ejecutivos del hospital.

Creo que es bastante revelador que el ibuprofeno tenga un precio muy, muy diferente según la sala de emergencias a la que vaya. El hecho de que haya tanta variación de precios generalizada me sugiere que no es solo el costo de hacer negocios lo que lo impulsa, sino que también se están tomando decisiones comerciales detrás del ibuprofeno que están impulsando los precios que establecen los diferentes hospitales.

BRUTO: Ahora, por supuesto, los viajes a la sala de emergencias no siempre son tan simples como conseguir una curita o ibuprofeno o unas gotas para los ojos. Quiero que describa el caso de un joven que fue atropellado por un poste en un autobús urbano en San Francisco.

KLIFF: Sí. Entonces este paciente, su nombre es Justin. Era un estudiante de colegio comunitario en el norte de California, un día caminaba por una acera en el centro de San Francisco. Y había un poste colgando de la parte trasera del autobús que no estaba donde se suponía que debía estar. Básicamente, voló de la parte trasera del autobús, lo golpeó en la cara y lo dejó inconsciente.

Y lo siguiente que sabe es que se está despertando en Zuckerberg San Francisco General, que es el único centro de trauma de Nivel I en la ciudad. Termina necesitando una tomografía computarizada para ver algunas lesiones cerebrales. Necesita algunos puntos. Y luego es dado de alta. Termina con una factura de 27.000 dólares.

Pero, como comencé a averiguar a través de mis informes, San Francisco General no tiene contrato con seguros privados, y terminan persiguiéndolo por la gran mayoría de esa factura. Tiene 27.000 dólares pendientes. E irónicamente, San Francisco General, es el hospital de la ciudad. Está dirigido por la ciudad de San Francisco. Entonces, este estudiante es atropellado por un autobús de la ciudad, llevado en una ambulancia al hospital de la ciudad y, como resultado, termina con una factura de $ 27,000.

BRUTO: Entonces, ¿tenía seguro?

KLIFF: Lo hizo. Tenía un seguro a través de su padre.

BRUTO: Entonces, ¿por qué el Hospital General Zuckerberg San Francisco no contrata a aseguradoras privadas?

KLIFF: Entonces, lo que me dijeron cuando hablé con algunos voceros allí es que son un hospital con red de seguridad, y eso es, ya sabes, definitivamente cierto. Por lo general, atienden a una población de bajos ingresos, a menudo indigente en San Francisco, que tendría problemas para ingresar y buscar atención en otros hospitales de la ciudad. Entonces me han dicho que su enfoque es atender a esos pacientes y que, por lo tanto, ya sabes, no van a contratar compañías de seguros privadas.

Sin embargo, lo que encontré un poco confuso sobre eso es que hay muchos hospitales públicos, digamos, que, ya sabes, también atienden a poblaciones de bajos ingresos. Y algunos de ellos para sus unidades de hospitalización, ya sabes, para sus cirugías programadas, no van a contratar un seguro privado porque quieren asegurarse de que las camas estén disponibles para las personas con seguro público y las personas con Medicaid y Medicare.

Pero cuando se trata de la sala de emergencias, todos los demás hospitales públicos con los que estuve en contacto contratarían aseguradoras privadas allí porque la gente no decide si van a terminar en la sala de emergencias. Entonces, ya sabes, esa es la justificación que ofrecieron, que es un hospital destinado a atender a quienes tienen seguro público. Pero no es algo que normalmente se ve que hacen los hospitales públicos.

GROSS: ¿No? Creo que se propuso una legislación en California para cambiar eso. ¿Eso pasó?

KLIFF: Todavía está pendiente en la Asamblea del Estado de California. Y el hospital también ha prometido reformar sus prácticas de facturación, aunque todavía no hemos visto cuál es exactamente su nuevo plan.

GROSS: Entonces, la posición en la que estaba Justin es que, como, está inconsciente. No está pidiendo que lo lleven a ningún lado. (Risas) Pero está inconsciente. Lo llevan a la sala de emergencias y termina recibiendo esta factura de $ 27,000. Quiero decir, eso parece tan injusto, especialmente porque tiene seguro.

GROSS: Se supone que debe cubrirlo por cosas como esa (risas).

KLIFF: Sí. Sabes, hay otro paciente que hace este punto muy bien y que también fue atendido en San Francisco General. Su nombre es Nelly. Y se cayó de un muro de escalada y, sorprendentemente, ya sabes, resultó que tuvo una conmoción cerebral. Pero una de las primeras cosas que hace es llamar a la línea directa de enfermería de su seguro para preguntar, ¿debo ir a la sala de emergencias?

Y dicen que sí. Y ella dice, ¿puedo ir a Zuckerberg San Francisco General? Es el más cercano. Dicen, no, no vayas allí. No está en la red. Vaya a otro hospital. Llega al otro hospital, pero el otro hospital no la ve porque es una paciente traumatizada. Cayó desde una altura muy alta. Y San Francisco General es el único centro de trauma en San Francisco. Entonces intenta ir a un hospital de la red. Luego es trasladada en ambulancia a Zuckerberg San Francisco General, y termina con otra factura de más de $ 20,000 que el hospital estaba solicitando hasta que comencé a hacerle preguntas, y el hospital finalmente eliminó la factura.

Pero creo que es una situación tan frustrante para alguien como Justin, para alguien como Nellie (ph). O están comprando este buen inconsciente, realmente están tratando de hacer lo correcto y el sistema de atención médica está tan apilado en contra del paciente. Es tan complicado para el hospital poder facturar los precios que quieren facturar.

GROSS: Entonces, aparentemente, la moraleja de la historia es que si quieres desafiar la factura de la sala de emergencias, debes conseguir que Sarah Kliff escriba sobre ti. (La risa).

KLIFF: Es ... (risas). Eso es lo que han dicho algunas personas. Pero solo hay uno de mí, y hay alrededor de 2000 facturas en nuestra base de datos. Y, ya sabes, hemos tenido más de $ 100,000 en facturas revertidas como resultado de nuestra serie. Pero no creo que sea una excelente manera de administrar un sistema de atención médica en el que nosotros, ya sabes, las personas a las que se les revierten sus facturas son las que tienen la suerte de que un periodista escriba una historia sobre ellos.

BRUTO: Sí. Acordado. Déjame presentarte de nuevo. Si acaba de unirse a nosotros, mi invitada es Sarah Kliff. Es corresponsal senior de políticas en Vox, donde se especializa en políticas de salud. También presenta el podcast de Vox, "The Impact", sobre cómo las políticas afectan realmente a las personas.

Así que vamos a tomarnos un breve descanso y luego hablaremos más sobre la facturación de emergencia. Y luego, hablaremos sobre lo que queda de Obamacare, y lo que el presidente, el Congreso y los candidatos están diciendo sobre el cuidado de la salud, después de este receso. Este es AIRE FRESCO.

(SONIDO SINCRÓNICO DE LA "REUNIÓN DE ESPÍAS" DE ALEXANDRE DESPLAT)

BRUTO: Esto es AIRE FRESCO. Y si acaba de unirse a nosotros, mi invitada es Sarah Kliff. Estamos hablando de la facturación de la sala de emergencias y por qué es tan impredecible y, a menudo, tan increíblemente alta. Es corresponsal senior de políticas en Vox, donde se especializa en políticas de salud. También presenta el podcast de Vox, "The Impact", sobre cómo las políticas afectan a las personas.

Así que estábamos hablando de la tarifa oculta de la instalación, que la mayoría de la gente no sabe que existe, y es responsable de una gran parte de las facturas de la sala de emergencias. También hay, como, una tarifa de unidad de trauma. Es una tarifa oculta similar en los hospitales que tienen centros de trauma en sus salas de emergencia. Entonces, explique la tarifa por trauma y cómo se activa.

KLIFF: Sí. Esto es algo de lo que nunca había oído hablar hasta que comencé a leer muchas facturas de la sala de emergencias, y esta es la tarifa que cobran los centros de trauma esencialmente por reunir un equipo de trauma para reunirse con usted cuando ingrese y esa gente en el campo, tal vez los técnicos de emergencias médicas, por ejemplo, hayan determinado que cumple con ciertos criterios de trauma.

Así que he hablado con personas a las que se les han cobrado honorarios por traumatismos que tuvieron accidentes automovilísticos graves. Un caso fue un bebé que cayó desde más de 3 pies y se considera que desencadena una activación de trauma. Entonces, este es esencialmente el precio por tener un equipo de trauma sólido: un cirujano, un anestesiólogo, enfermeras, todos listos para recibirlo cuando llegue al hospital.

Y nuevamente, estas tarifas pueden ser bastante elevadas. San Francisco General, que, he hecho la mayor cantidad de informes sobre su facturación, pueden cobrar hasta $ 18,000 por sus servicios de activación de trauma. Escribí sobre una familia que estaba visitando San Francisco desde Corea cuando su hijo pequeño salió de la cama del hotel. Estaban nerviosos. No conocían bien el sistema de salud estadounidense. Entonces llamaron al 911, que envió una ambulancia y lo llevaron al hospital. Resulta que estaba bien. Le dieron un biberón de fórmula. Tomó una siesta y se fue a casa.

Y luego, unos meses después, reciben un cargo de $ 18,000 por el equipo de trauma que se reunió para cuando ese bebé llegó al hospital. Y estos son otros, ya sabes, una tarifa bastante significativa que, de nuevo, realmente no conoces. No tiene idea de que el equipo de trauma se está reuniendo para recibirlo cuando ingrese al hospital. Lo descubres después de los hechos. Y tampoco tienes nada que decir en la decisión de montar el trauma. Eso realmente queda en manos del hospital, no del paciente.

BRUTO: Así que voy a pedirle que compare dos posibilidades. Vas a una sala de emergencias y la factura es muy alta. Hay dos personas que tienen el mismo problema que acuden a urgencias. Uno de ellos tiene copago. Uno de ellos tiene un deducible alto que aún no ha pagado. ¿Cómo se les trata de manera diferente, en términos de lo que se les factura por la visita a la sala de emergencias?

KLIFF: Bueno, a la persona con el deducible probablemente se le facturará mucho más. Ya sabe, si solo, digamos, a principios de año, esencialmente tendrán que asumir los costos de esa visita a la sala de emergencias hasta el punto en que alcancen su deducible y el seguro entre en vigencia, mientras que el persona que tiene un copago, solo tendrá que pagar esa tarifa plana y, ya sabes, probablemente no se preocupe por pagar más, pero a menudo hay facturas sorpresa acechando en la esquina que podrían afectar a ambos pacientes también. .

KLIFF: Entonces, una de las cosas más comunes que vemos son los médicos fuera de la red que trabajan en las salas de emergencia dentro de la red. Entonces, ya sabes, tienes una emergencia, buscas un hospital, ves que la sala de emergencias está en la red, así que vas allí. Resulta que la sala de emergencias cuenta con médicos que no están en su seguro. Existe una investigación académica bastante convincente que sugiere que 1 de cada 5 visitas a la sala de emergencias involucra una factura sorpresa como esa.

BRUTO: Eso parece tan injusto. ¿Cómo va a saberlo? Si está eligiendo un hospital que está en la red, ¿cómo va a saber si el médico que lo está tratando está en la red o no?

KLIFF: Sabes, realmente, no hay una buena manera de saberlo, para ser honesto. Esto es ... ya sabes, cuando tuve que ir a la sala de emergencias durante el verano, ya sabes, esto es algo que me preocupa. Sabes, estaba viendo a un médico que trabajaba para el hospital, pero estaban enviando mi ultrasonido para que lo leyera un radiólogo con el que nunca iba a conocer. No podía preguntarles si estaban en la red. Simplemente tuve que cruzar los dedos y esperar lo mejor y, afortunadamente, no recibí una factura sorpresa.

Pero he hablado con varios pacientes que, ya sabes, intentaron hacer su investigación, que pensaron que estaban en la red, solo para recibir una factura, a menudo por miles de dólares, después de salir de la sala de emergencias, de alguien que, ya sabes , nunca les mencioné, oye, no estoy en tu red como lo está este hospital.

BRUTO: Entonces, ¿la factura que recibiría sería por la diferencia entre lo que paga cuando alguien está, cuando un médico está en la red y lo que paga cuando no está en la red?

KLIFF: Sí, a menudo es justo lo que quiere cobrar ese médico fuera de la red. Un buen ejemplo de esto es un paciente sobre el que escribí en Texas llamado Scott (ph), que fue atacado en el centro de Austin, lo dejaron inconsciente en la calle, un transeúnte lo llamó una ambulancia y se despertó en un hospital. Y una de las primeras cosas que hace, porque esto es Estados Unidos, es que usa su teléfono y trata de averiguar en qué hospital está y, ya sabes, ¿está en su red de seguros? Y se entera, buenas noticias, que lo es. Y llega un cirujano y le dice que va a necesitar una cirugía de mandíbula de emergencia debido al ataque que ocurrió.

Entonces él dice, está bien. Sabes, él no está realmente en un lugar para ir a ninguna parte. Obtiene la cirugía. Va a casa. Unas semanas después, recibe una factura de $ 8,000 de ese cirujano oral, a quien las compañías de seguros le pagaron una cantidad menor. El cirujano oral no tenía contrato con el seguro y dijo, ya sabes, creo que mis servicios valen mucho más, así que buscó el saldo de la factura de Scott.

GROSS: Tengo que decir, quiero decir, que le parece injusto al paciente porque no ha sido informado. No pueden tomar una decisión al respecto si no lo saben. Y, como, $ 8,000 es mucho dinero.

KLIFF: Sí. Y creo que, ya sabes, aún más, digamos que dijo que estaba fuera de la red. También pone al paciente en una situación injusta. Ya sabes, una de las cosas de las que hablamos mucho en política de salud es, ¿y si tuviéramos más transparencia? ¿Qué pasa si les informamos a los pacientes los precios? ¿Qué pasa si les hacemos saber a los pacientes quién está dentro y fuera de la red? Y eso, sería un buen paso.

Pero, ya sabes, creo que con alguien como Scott, sentado en un hospital con la mandíbula rota, no hay mucho que puedas hacer con esa información. No tiene, ya sabes, la capacidad de ir a casa, investigar, hacer una cita con un nuevo cirujano. Entonces, ya sabes, sería genial si supiera que el médico está fuera de la red. Sería incluso mejor si tuviera algún tipo de protección contra ese tipo de facturas.

BRUTO: ¿Qué tipo de protección podría haber?

KLIFF: De hecho, estamos viendo mucha acción sobre esto en el Congreso. Existe un apoyo bipartidista bastante fuerte para abordar este problema específico y esencialmente mantener al paciente indemne. Cuando hay una situación como la de Scott, por ejemplo, donde hay una factura de $ 8,000, eso es realmente una disputa entre una compañía de seguros de salud y un médico, donde el médico dice, quiero más dinero, la aseguradora dice, quiero pagarte menos. dinero. Y lo que el Congreso quiere hacer, lo que algunos estados ya han hecho con sus leyes, es que no se puede ir al paciente por ese dinero. Usted, el hospital y usted, la compañía de seguros médicos, tienen que sentarse a la mesa y arreglar las cosas juntos.

Y algunas leyes estatales establecerán ciertos montos que se pueden cobrar, otras obligarán a la compañía de seguros y al hospital a un proceso de arbitraje. Pero el concepto general es sacar al paciente de esta situación de facturación porque, como dijiste, Terry, realmente no están en condiciones de negociar. No están en condiciones de comprar. No deberían ser ellos los que se queden sosteniendo la bolsa al final del día.

BRUTO: Mi invitada es Sarah Kliff. Cubre la póliza de salud de Vox. Después de un descanso, hablaremos más sobre por qué las facturas de emergencias pueden traer algunas sorpresas desagradables, y ella nos dará una actualización sobre Obamacare. Y Maureen Corrigan revisará dos libros sobre historias olvidadas de Hollywood. Soy Terry Gross, y esto es AIRE FRESCO.

(SONIDO SINCRÓNICO DE "KRISTEN" DE JESSICA WILLIAMS TRIO)

BRUTO: Esto es AIRE FRESCO. Soy Terry Gross. Volvamos a mi entrevista con la periodista Sarah Kliff, que cubre la política de salud y cómo afecta a las personas para Vox. Durante el último año y medio, ha estado escribiendo sobre por qué las visitas a la sala de emergencias pueden ser tan caras y los precios tan reservados y misteriosos, así como inconsistentes de un hospital a otro. Recolectó más de 1,000 billetes y rastreó historias detrás de la facturación. Entrevistó a muchos de los pacientes y las personas detrás de la facturación para descifrar por qué las facturas de la sala de emergencias pueden tener algunos costos sorprendentes.

Aquí hay otra sorpresa que a menudo espera a las personas que acuden a las salas de emergencia: algunos planes de seguro solo cubren emergencias verdaderas y, a veces, se determina si se trata de una emergencia verdadera después de que se realiza el diagnóstico. Entonces, ¿cómo se supone que debe saber antes del diagnóstico si va a ser categorizado como una verdadera emergencia o no? Por ejemplo, si vas al hospital, no sabes si tienes un hueso roto o no.

BRUTO: Alguien tiene que hacer una radiografía y decírselo.

KLIFF: Correcto. El objetivo de ir a la sala de emergencias es ayudarlos a determinar cuál es la emergencia y qué tratamiento necesita. Esta es una póliza en la que la compañía de seguros Anthem ha sido pionera durante algunos años. Ha estado en Kentucky. Ha estado en Georgia, algunos otros estados. Y, sabes, escribí sobre una paciente en Kentucky llamada Brittany, quien - ella estaba teniendo un dolor abdominal muy severo. Llamó a su madre, que es enfermera, y la enfermera dijo que podría ser apendicitis. Tienes que ir a la sala de emergencias. Resulta que no fue apendicitis. Fue un quiste ovárico. Ella lo trató en otro lugar más adelante.

Y Anthem, ya sabes, le envió una carta diciendo que no cubriremos esa visita porque no fue una verdadera emergencia. Ella lo apeló. Su apelación fue denegada. Este es otro en el que, una vez que comencé a preguntarles al respecto, la factura desapareció repentinamente. Pero, y parece que a medida que Anthem ha recibido más atención por esta política, no la han anunciado públicamente, pero algunos datos bastante convincentes que The New York Times tuvo en sus manos sugieren que se han retirado de esta política.

Pero es solo que, ya sabes, hay tantas trampas en las que puedes caer al ir a una sala de emergencias. Se siente como si estuvieras entrando en este campo minado, y esta es una de esas minas que acechan allí.

BRUTO: Los precios de los hospitales y de las salas de emergencia parecen variar mucho de un hospital a otro. ¿Existen, como, pautas nacionales que ayuden a determinar lo que un hospital o la sala de emergencias de un hospital cobra por los servicios? Quiero decir, ¿quién decide y por qué hay tal variación?

KLIFF: Entonces, los ejecutivos de los hospitales pueden decidir, y creo que por eso hay tanta variación. Realmente no hay pautas que estén siguiendo. Ya sabes, una cosa que podrías hacer como ejecutivo de un hospital - podrías ver lo que cobra Medicare - esos precios son públicos - y, ya sabes, tal vez usar eso como punto de referencia. Hay algunas bases de datos. Hay uno llamado FAIR Health, por ejemplo, donde puede buscar y ver, ya sabe, alguna información sobre los precios locales normalmente. Pero en términos de, ya sabes, lo que quieres cobrar, eso depende de ti como alguien que dirige un hospital.

Una de las cosas realmente únicas de Estados Unidos, en comparación con nuestros países pares, es que no regulamos los precios de la atención médica. Casi todos los demás países del mundo desarrollado ven el cuidado de la salud como algo parecido a una utilidad que todo el mundo necesita, como la electricidad o el agua. Es muy importante que el gobierno intervenga y regule los precios. Eso no sucede en los Estados Unidos. Ya sabes, si eres un hospital, solo eliges tus precios. Y, ya sabes, eso es, creo, por qué ves tanta variación y por qué ves precios realmente altos en la atención médica estadounidense.

GROSS: Entonces, ¿qué consejo le da a las personas que realmente necesitan una sala de emergencias y no quieren recibir una factura impactante después?

KLIFF: Sí, esta es, ya sabes, una de esas preguntas, solo me frustra un poco eso, porque esta es la pregunta más común que recibo, ¿verdad? - es, ¿cómo - cómo - cómo evito una factura sorpresa? Y me parece un poco molesto que, ya sabes, tenga que estar en el paciente porque, honestamente, realmente no hay una buena manera de hacer esto. He hablado con tantos pacientes que se esforzaron mucho por evitar una gran factura médica y no pudieron.

Sabes, hay ciertas cosas, sí, puedes hacer. Puede buscar el estado de la red de su hospital. Puede intentar fastidiar a cada médico que consulte sobre si están en la red. Puedes intentar ser un paciente realmente proactivo, pero creo que eso es una carga enorme para las personas que se encuentran en situaciones realmente emergentes. Y algunas personas no tienen esa oportunidad, ya sabes, como Justin Zanders, el tipo del que hablábamos antes que fue llevado a un hospital mientras estaba inconsciente. No puedo pensar en nada que pudiera haber hecho para evitar ese proyecto de ley. Simplemente no fue posible.

BRUTO: Entonces su consejo es, buena suerte.

KLIFF: Aparte de eso, quiero decir, buena suerte. Sabes, estoy en el medio de informar una historia en este momento sobre personas que han negociado con éxito sus facturas. Y, ya sabes, ciertamente puedes, si terminas con una factura sorpresa, puedes llamar al hospital para ver si hay un descuento. A veces lo habrá. A veces no lo habrá. Puedes llamar de nuevo. Los representantes de servicio al cliente, diferentes, a menudo le ofrecen diferentes descuentos, he aprendido al entrevistar a los pacientes. Puede solicitar un descuento por pago puntual si paga de inmediato.

Puede, ya sabe, un abogado de salud que negocia mucho en nombre de los pacientes, dice que una de sus tácticas favoritas es elegir la cantidad que desea pagar, enviar un cheque con esa cantidad y, en la nota, escribir, pagar lleno y espero que no te persigan después de eso. No tengo idea de si eso funciona o no, pero dice que funciona para sus pacientes. Pero es una bolsa mixta. Y al final del día, el hospital tiene todo el poder. Puedes solicitar descuentos. Puedes preguntar amablemente. Puedes preguntar con enojo. Depende del hospital si te lo quieren conceder o no.

BRUTO: Entonces, ¿cuál es el estado actual de Obamacare? Ya sabes, los republicanos prometieron revocar y reemplazar. Eso no funcionó. Entonces, ¿los republicanos han renunciado a la derogación y reemplazo?

KLIFF: Por el momento, parece bastante claro que la derogación y reemplazo está muerta a su llegada, especialmente con los demócratas tomando el control de la Cámara este año. No se habla tanto de esas propuestas. Realmente no van a ninguna parte. La única gran cosa en la que vimos triunfar a los republicanos fue derogar el mandato individual de Obamacare, el requisito de que todos tengamos seguro médico. Eso sucedió como parte del gran paquete fiscal que se aprobó a fines de 2017.

Así que hemos visto, ya saben, al presidente Trump, por ejemplo, esencialmente declarar la victoria, declarar que revocar el mandato individual es revocar Obamacare, así que estamos bien en ese objetivo. Pero, en general, Obamacare sigue en pie. Hay millones de personas que obtienen su cobertura a través de la Ley del Cuidado de Salud a Bajo Precio todavía hoy.

GROSS: So now that there's no individual mandate, conservative attorney generals are challenging Obamacare - the Affordable Care Act - and saying it's no longer constitutional after Congress's repeal of the individual mandate. Could you explain that?

KLIFF: Yeah, so this is a challenge that's come up through the courts in the past few months. Obamacare is constantly being challenged in court. It's been through multiple Supreme Court suits. This one - you know, it's a multiple-part argument, so I'll try my best to walk through it.

KLIFF: So essentially, it starts with the fact that the individual mandate - they weren't quite able to repeal it for boring technical reasons. But what they were able to do is change the fee for not having health insurance from $700 to . So it - in all practical terms, it feels like repealing it because there is no fee for not carrying health insurance. The individual mandate was upheld as a tax when the Supreme Court said, yes, this is constitutional. The government has a right to tax people. Now that there is no fee associated with not carrying health insurance, the conservative attorneys general who are bringing this case argue that it's not a tax anymore, and therefore, it is not constitutional. That whole defense that John Roberts wrote in 2012 is moot. So that's the first part of it.

They go even further and say the individual mandate is so core to the Affordable Care Act, it is not severable. And if you, the courts, rule the individual mandate unconstitutional, then you need to rule all of Obamacare unconstitutional. And the first judge who heard this case - he is a, you know, judge in a district court in Texas. He agreed with them. He agreed that - first step - that the individual mandate is no longer constitutional. And second step, that means that the entirety of Obamacare has to fall. This is now being appealed up to the 5th Circuit Court of Appeals.

And I will say there are a lot of critics of this case. There are a lot of people who were parties to previous Supreme Court challenges to Obamacare who think this is a bad legal argument and that it will not succeed. But it is already, you know, gone through the district court level. It's moving up to the appellate court level. It is something that is in the mix that could become a threat to the Affordable Care Act.

GROSS: Well, if it goes to the Supreme Court, it would be very interesting to see what Justice Roberts says since he voted for the ACA, saying that the individual mandate was a tax.

KLIFF: Yeah. You know, and I think where some legal scholars would see it shaking out is that the - someone like John Roberts, he might agree, OK, yeah, the individual mandate is unconstitutional, but would not make the leap to the second half of this, that the rest of the law has to fall.

I think one of the most compelling arguments against this case is that Congress knew what they were doing when they repealed the individual mandate. You know, they had the opportunity to repeal Obamacare. They didn't. They'd specifically took aim at this one specific part. So it feels like it might be a bit of a reach to argue that what Congress really meant to do was repeal all these other parts of the Affordable Care Act. But, you know, the Supreme Court is changing. We have a new justice. You know, we have a lot in the mix. So it's always an open question of how a decision like this could go.

GROSS: So correct me if I'm wrong here - the Department of Justice has sided with the conservative attorneys general who are challenging Obamacare, saying it's no longer constitutional, and I think that the Justice Department is also asking the judge to strike down the ACA's mandatory coverage of pre-existing conditions.

KLIFF: Yeah, that's right. So it's a kind of unusual situation. Usually, it's the Justice Department that is going to defend a federal law in court. But, you know, given the Trump administration's opposition to the Affordable Care Act, they have decided to side with the conservative attorneys general. They have a slightly different argument. They don't think all of Obamacare should fall if the mandate falls, but they do think some big parts, like you mentioned, the protections for pre-existing conditions, should be ruled unconstitutional if the mandate falls.

So this has led to a bit of an unusual situation where you've had this coalition of Democratic attorneys general step in and take over the case, basically saying that the federal government is going - is not going to defend the Affordable Care Act. We are going to defend the Affordable Care Act. So you have this coalition of Democratic attorneys general, led by the attorney general of California, stepping in and, you know, offering a defense as this case works its way up through the court system.

GROSS: Let's take a short break here, and then we'll talk some more. If you're just joining us, my guest is Sarah Kliff. She's senior policy correspondent at Vox, where she focuses on health policy. And she hosts the Vox podcast "The Impact," about how policy actually affects people. We'll be right back. This is FRESH AIR.

(SOUNDBITE OF THE WEE TRIO'S "LOLA")

GROSS: This is FRESH AIR. And if you're just joining us, my guest is Sarah Kliff, senior policy correspondent at Vox, where she focuses on health policy.

Do you think health insurance is shaping up to be a big issue in the 2020 campaign?

KLIFF: I do, and I think it's going to be a big issue both in the primary, where you're already seeing candidates get pressed on, should we still have private health insurance, and giving pretty different answers to that question.

And then I think one of the things you're also going to see is whoever is the Democratic nominee is probably going to run on Obamacare. They are going to point at the fact that President Trump tried to repeal the Affordable Care Act. That's pretty different than, you know, the 2012 election, where Democrats were pretty scared to run on Obamacare. It still wasn't popular. The benefits hadn't rolled out. In this past midterm and now again in the 2020 election, it seems pretty clear that Democrats are pretty excited to point out that Republicans wanted to repeal Obamacare. So I think it really will come up.

GROSS: What are some of the biggest falsehoods you've heard from politicians about health insurance costs or health insurance policy?

KLIFF: You know, one of the ones that's come up a lot is actually around the role of private health insurance. So I've - I don't know if it counts as a falsehood, but I think it's a bit of a misunderstanding of how health insurance often works is, you know, when I talk to single-payer supporters, most of them want to eliminate private insurance completely. They just don't think there is a role for it in the health care system.

And one of the things I think that's actually pretty interesting, when you look at any other country - you look at Canada, you look at the U.K., you look at France, which all have national health care systems - all of them have a private health insurance market, too. There are always some kind of gap in the system that the public insurance can't cover, where the government step - where the private industry steps in and offers coverage. In Canada, for example, their public health plan doesn't cover prescription drugs, so two-thirds of Canadians take out a private plan, often through their employer, like us, to cover prescription drugs, to cover their eyeglasses, to cover their dental. So I think that's a confusion I see a lot in the "Medicare for All" debate coming up right now.

I think the other thing I see a lot of confusion around - and we've talked about this a little bit with emergency room billing - is the role of transparency in health care. I see a lot of, you know, if we just made the prices public, like, that is what we need to do to fix the system, and I think that really misses the fact that, even if the prices were public, health care is so different from everything else we shop for. It might be - I think it is the only thing we purchase when we are unconscious.

KLIFF: And when you're unconscious, you're not really going to be great at price shopping. So I see that as, you know, a halfway solution that I often hear talked about here in Washington that would be great but is not going to suddenly result in, you know, prices dropping because they've been exposed in a spotlight.

GROSS: Is there a country that you think has a good health care model that we could borrow?

KLIFF: Oh, yeah. I've been thinking about this a lot lately actually. So I've gotten very interested in the Australia health care system, which is a little far away. But I think they're a really interesting model because they have a public system, everyone's enrolled in it, but they also really aggressively try and get people to buy a private plan, too, and that private plan will get you sometimes faster access to doctors, maybe a private room at a hospital.

It's really hard for me to see the U.S. creating a health care system, similar to Canada's actually, where you can't buy private insurance, where if you're rich or you're poor, everyone waits in the exact same queue, you can't jump to the front of the line. Because I think wealthier Americans have gotten so used to having really good access to health care that they would be very upset with a system like that.

I think Australia is a kind of interesting hybrid between, you know, where we're at in the U.S. right now and what Canada is like, where it says, yes, we're going to create a public system for everybody, but we're also going to have these private plans that compete against the public system. So I've become increasingly, you know, interested in how Australia's system works. And they have - about 47 percent of Australians are buying a private plan to cover the same benefits that the public plan does.

GROSS: So it's not supplemental. It's instead of.

KLIFF: Right. So it's very different from Canada. So in Canada, you can buy complementary insurance, you know, to cover the benefits the public plan doesn't but the government expressly outlaws supplemental insurance. You know, like, what people buy here to cover the gaps in Medicare, that is not allowed. You cannot buy your way to the front of the line in Canada.

One of my favorite sayings about the Canadian health care system is from a doctor in a book I read about Canadian health care is they said, you know, we're fine waiting in lines for health care in Canada as long as the rich people and the poor people have to wait in the exact same line. Their system is all about equality. And I just don't know that we're at a place as a country where we value the same sort of equality in our health care system.

GROSS: Is there any developed country around the world that has a system similar to ours with all these competing insurance companies and, you know, some government plans and, like, a thousand different bureaucracies that doctors have to deal with and that patients have to deal with?

KLIFF: Absolutely not. There's nothing like it. I mean, our system is so unique. I'd say the closest but it's not even close are a few countries that have national health care systems, but they do it through tightly regulated private health insurance plans. So if you look at, like, Netherlands or Israel, there isn't a government-run plan. Instead, in both countries, you actually have four tightly regulated health insurance plans that compete against each other for the citizens' business. I guess that's the closest, but that is so different from what we have here right now. There's really nothing like it in any developed country.

GROSS: Sarah Kliff, thank you so much for talking with us.

KLIFF: Well, thank you for having me.

GROSS: Sarah Kliff covers health policy for Vox, where you'll find her series about emergency room bills. After we take a short break, Maureen Corrigan will review two books about forgotten stories from Hollywood. This is FRESH AIR.

(SOUNDBITE OF GEORGE FENTON AND PHILHARMONIC ORCHESTRA'S "MISS SHEPHERD'S WALTZ")

Copyright © 2019 NPR. Reservados todos los derechos. Visit our website terms of use and permissions pages at www.npr.org for further information.

NPR transcripts are created on a rush deadline by Verb8tm, Inc., an NPR contractor, and produced using a proprietary transcription process developed with NPR. This text may not be in its final form and may be updated or revised in the future. Accuracy and availability may vary. The authoritative record of NPR&rsquos programming is the audio record.


Why Is Room Service So Ridiculously Expensive?

This post contains references to products from one or more of our advertisers. We may receive compensation when you click on links to those products. Terms apply to the offers listed on this page. For an explanation of our Advertising Policy, visit this page.

Quora.com is a question-and-answer site where content is written and edited by its community of users. Occasionally we syndicate content from the site if we think it will interest TPG readers. This article originally appeared on Quora.com in response to the question, Why Is Room Service So Ridiculously Expensive? and was written by David Trustrum, who has more than 20 years of experience in hotels, restaurants, bars and banqueting.

In my experience, which is in mid-market hotels in the UK, room service is so expensive for several reasons, the most important of which, as far as I am concerned, is to discourage people from having it.

Why do we wish to discourage room service? Because providing room service is a monumental pain in the backside.

  • Management hates room service. If a guest wishes for room service outside normal restaurant hours, that is immediately two extra members of staff we have to pay for, one to cook it and one to serve it. Plus, these staff need to be on standby, and therefore paid, whether there are any orders or not, just in case one should come in. With staff costs what they are, (often 70% of hotel costs) and the fact that room service is nowhere near as common in the UK as it is in the US, this is an expense most hotels here just can&rsquot afford. Room service therefore is often only available during the normal opening hours of the restaurant.
  • Restaurant managers hate room service. Each room service order takes a member of staff off the restaurant floor for at least 15 minutes. As most people tend to eat within the same short time-frame (usually between 6:00pm and 8:00pm) you can often get several room service orders at a time. And each one takes a member of staff away from the restaurant. If the order is for more than one course, it can tie a waiter up for an hour. If it is for more than one person, it can tie up two or three waiters. This can drastically affect the restaurant service. The restaurant is normally short staffed to start with, and you only dare send your most reliable staff off on the trek, as anyone else will grab the opportunity for a break and be gone for hours.
  • Staff hate room service. As this is the UK, they rarely receive a tip for delivering it &mdash gratuity is almost non-existent in the UK, and the room service charge does not go to the member of staff &mdash and when they do it, is only a couple of pounds. This is not worth the long and awkward trek down corridors, with a precariously laden tray, up stairs and through fire doors. And even if you are lucky enough to have a recently built hotel corridor that is nice and level, have you tried to get a trolley through a fire door? It is also inevitable that someone ordering room service will be in the room farthest from the kitchen.
  • Chefs hate room service, as they know that by the time the staff member has transported their meticulously presented creation down said corridors, it will be all over the plate &mdash and probably the tray &mdash and if not stone cold, then certainly not as hot as it should be. Plus, the food hygiene considerations are worrying, at least.
  • Housekeeping hate room service. Left over food smells. Trays block up trolleys and corridors, and what a red wine jus can do to a nice white bedspread is best not considered.

All in all, room service is expensive because we do not want you to have it. And why the hell would you want to eat a cold meal in your little hotel bedroom anyway?


Why Wildly Expensive Room Service Still Loses Hotels Money

Apparently, the New York Hilton Midtown will no longer be offering room service. So customers will no longer have the option of ordering cookies and milk for $20. That’s got to be a lucrative business, right? Maybe not. Check out this report from Marketplace.

This quote from the report gets to the heart of the problem.

“It’s very rare, if not impossible, for hotels to produce revenue in terms of room service,” says Mehmet Erdem, professor at the Harrah College of Hotel Administration at University of Nevada, Las Vegas.

Hotels typically lose money keeping a full kitchen and wait staff on standby. That’s the key reason hospitality watchers believe hotels are killing room service. In many cases, that means job cuts for hotel workers, 55 at the New York Hilton alone. For its part, Hilton says it’s ending room service because of declining demand.

In essence, an in-room dining operation suffers from being a small-scale queuing system that needs to deliver a high service level (and thus is not unrelated to our earlier discussion of Tesla’s charging stations). Queuing system’s benefit from economies of scale so as the arrival rate goes up the total capacity needed to deliver a desired service level increases but that capacity will be more heavily utilized. Going the other way, if the Hilton experienced decreasing demand, it could shed some workers but not enough to get the utilization level back up to what it once was. The cost of providing the service consequently increased. Thus it is not that it costs $20 to get a cookie up to a guest’s room but that it is expensive to have staff spending a lot of time no bringing cookies up to someone’s room. The unscheduled nature of room service further complicates the problem. A restaurant can smooth out the flow of orders by using reservations or strategically delaying moving patrons from the bar to a table. The in-room dining staff has to take the orders as they are called in.

There are a lot of (primarily local) services that face similar issues. Think about a plumbing emergency. If you call a plumber asking for immediate service, you will likely be quoted a very high rate. It is natural to surmise that the price is jacked up because you just told them that you are literally up shit creek, but except in the smallest of towns, plumbing is a competitive business (unlike room service at a particular hotel). One firm would presumably have an incentive to cut its rate a little, dominate the local plumbing emergency market, and probably win a loyal following for mundane, scheduled work. That doesn’t happen — presumably because having skilled tradesmen sitting around underutilized waiting for an emergency call is just too expensive.


Five myths about hotel room service

Important stuff you should know before you ring down to the desk.

There’s nothing quite like hotel room service. Be it an indulgence or a necessity, few things seem better suited to serve a jet-lagged traveler than a freshly delivered breakfast tray or a late-night sandwich. While seasoned road warriors may have their room service routines down to a science, many of us pause before picking up the phone to order. Maybe it’s the fact that room service food can seem incredibly expensive, take forever to get to the room and is often tepid and less than tasty when it finally arrives. Here are five myths about room service.

1. Room service menu prices are identical to those in the hotel’s restaurant.

It sure doesn’t seem that way. John Mariani, the legendary food critic and author of Mariani’s Virtual Gourmet Newsletter , says that “they are usually somewhat higher plus they add a massive service charge and very often, a gratuity.”

Larry Olmsted, author of the bestselling Real Food Fake Food, falls into that higher-priced camp as well, noting that “in many cases, the exact same dishes are priced higher on the room service menu than in the hotel restaurants.”

The culprit may be the add-ons that make room service seem like an expensive indulgence.

Alexander Lobrano, a Paris-based food writer and restaurant critic whose newsletter is Hungry for Paris, says that room service prices “aren't usually that far off those of prices in the restaurant.”

He insists that it is those extras that can make for an expensive tab when you order that club sandwich or bowl of pasta and have it sent up to your room. What drives the prices up “is the fine print of service charges, tray charges and other ways of making you pay for the pleasure of private dining, something that most hotels have pretty much fallen out of love with because it's logistically complicated.”

Those fees, add Olmsted, might include “a service fee comparable to what you would tip downstairs, plus an ‘in-room dining’ surcharge, often in the $5-12 range, means it almost always costs more to dine in.”


Five myths about hotel room service

Important stuff you should know before you ring down to the desk.

There’s nothing quite like hotel room service. Be it an indulgence or a necessity, few things seem better suited to serve a jet-lagged traveler than a freshly delivered breakfast tray or a late-night sandwich. While seasoned road warriors may have their room service routines down to a science, many of us pause before picking up the phone to order. Maybe it’s the fact that room service food can seem incredibly expensive, take forever to get to the room and is often tepid and less than tasty when it finally arrives. Here are five myths about room service.

1. Room service menu prices are identical to those in the hotel’s restaurant.

It sure doesn’t seem that way. John Mariani, the legendary food critic and author of Mariani’s Virtual Gourmet Newsletter , says that “they are usually somewhat higher plus they add a massive service charge and very often, a gratuity.”

Larry Olmsted, author of the bestselling Real Food Fake Food, falls into that higher-priced camp as well, noting that “in many cases, the exact same dishes are priced higher on the room service menu than in the hotel restaurants.”

The culprit may be the add-ons that make room service seem like an expensive indulgence.

Alexander Lobrano, a Paris-based food writer and restaurant critic whose newsletter is Hungry for Paris, says that room service prices “aren't usually that far off those of prices in the restaurant.”

He insists that it is those extras that can make for an expensive tab when you order that club sandwich or bowl of pasta and have it sent up to your room. What drives the prices up “is the fine print of service charges, tray charges and other ways of making you pay for the pleasure of private dining, something that most hotels have pretty much fallen out of love with because it's logistically complicated.”

Those fees, add Olmsted, might include “a service fee comparable to what you would tip downstairs, plus an ‘in-room dining’ surcharge, often in the $5-12 range, means it almost always costs more to dine in.”


Why Wildly Expensive Room Service Still Loses Hotels Money

Apparently, the New York Hilton Midtown will no longer be offering room service. So customers will no longer have the option of ordering cookies and milk for $20. That’s got to be a lucrative business, right? Maybe not. Check out this report from Marketplace.

This quote from the report gets to the heart of the problem.

“It’s very rare, if not impossible, for hotels to produce revenue in terms of room service,” says Mehmet Erdem, professor at the Harrah College of Hotel Administration at University of Nevada, Las Vegas.

Hotels typically lose money keeping a full kitchen and wait staff on standby. That’s the key reason hospitality watchers believe hotels are killing room service. In many cases, that means job cuts for hotel workers, 55 at the New York Hilton alone. For its part, Hilton says it’s ending room service because of declining demand.

In essence, an in-room dining operation suffers from being a small-scale queuing system that needs to deliver a high service level (and thus is not unrelated to our earlier discussion of Tesla’s charging stations). Queuing system’s benefit from economies of scale so as the arrival rate goes up the total capacity needed to deliver a desired service level increases but that capacity will be more heavily utilized. Going the other way, if the Hilton experienced decreasing demand, it could shed some workers but not enough to get the utilization level back up to what it once was. The cost of providing the service consequently increased. Thus it is not that it costs $20 to get a cookie up to a guest’s room but that it is expensive to have staff spending a lot of time no bringing cookies up to someone’s room. The unscheduled nature of room service further complicates the problem. A restaurant can smooth out the flow of orders by using reservations or strategically delaying moving patrons from the bar to a table. The in-room dining staff has to take the orders as they are called in.

There are a lot of (primarily local) services that face similar issues. Think about a plumbing emergency. If you call a plumber asking for immediate service, you will likely be quoted a very high rate. It is natural to surmise that the price is jacked up because you just told them that you are literally up shit creek, but except in the smallest of towns, plumbing is a competitive business (unlike room service at a particular hotel). One firm would presumably have an incentive to cut its rate a little, dominate the local plumbing emergency market, and probably win a loyal following for mundane, scheduled work. That doesn’t happen — presumably because having skilled tradesmen sitting around underutilized waiting for an emergency call is just too expensive.


13 Items They Made During the Great Depression (But We Pay for Now)

It may seem as if making homemade items instead of buying them is more expensive, but you save in more ways than at the grocery store. Homemade items are usually healthier which can save you money on healthcare costs. Yes, you may pay for more for supplies in the very beginning, but unless the item is food, they generally last much longer than store-bought since they require a smaller amount to work.

Bread – During the depression, bread wasn’t bought at a store for most families. Instead, they made their favorite homemade bread recipes at home. It was and still is cheaper to make your own bread per loaf than to buy it. They also had many recipes they made with bread to save money.

Biscuits and Rolls – Biscuits and rolls might fall under bread for some, but for others, they’re a separate item. In any case, they weren’t paid for during the Depression. Like bread, they used their favorite biscuit recipes and favorite homemade dinner rolls recipes to make them if they wanted to have them with dinner.

Shampoo – During the depression, the bottled shampoo wasn’t a big thing so women either made their own homemade shampoo or they simply used baking soda and water to get their hair clean. Even today there are some who still use this old tried & true method of cleaning their hair.

Canned Soup – Before the invention of microwaves and convenience products, the canned soup wasn’t the norm. Instead, during the Depression, they made it themselves by using their favorite soup recetas. A can of soup will cost you at least $1.00 per serving, but when you make it homemade, you cut that cost in half.

Diapers – Disposable diapers didn’t happen in the Depression. Instead, most families used some form of cloth diapers. Even now, cloth diapers are often cheaper for families than disposables if you have a reliable way to wash them.

Baby Wipes – Baby wipes weren’t used in the Depression either. Moms who had little ones simply used a washcloth to clean their baby. If your budget is tight and you’re looking to save money, there is no reason that you can’t as well.

Palomitas de microondas – If you wanted a popcorn snack during the Depression, you didn’t pop a bag in the microwave. Instead, you bought real popcorn kernels and had to pop it on the stove or an open fire. Microwave popcorn is pretty cheap, but by purchasing popcorn kernels in bulk and making them yourself, you’ll pay around the same amount for three times the popcorn.

Canned or Frozen vegetables – Back during the Great Depression, canned or frozen vegetables weren’t a thing and instead, those families generally grew the vegetables that they ate. If they needed to preserve them for the winter, they used tried and true canning recipes to do so instead of relying on a commercial canner.

All-purpose cleaners – During the Depression, most families didn’t pop out to the store when they needed a bottle of cleaner. Instead, they cleaned with vinegar, baking soda, or a homemade all-purpose cleaner. Not only were they cheaper but they are healthier too.

Floor Cleaners – Moms during the Depression didn’t have separate floor cleaners either. Again, they used plain water or white vinegar. If you feel like you need a little more to get your floors clean, a good homemade floor cleaner recipe is a great start that is super budget-friendly.

Window cleaner – Families who lived during the depression didn’t buy window cleaner either. Instead, they used a homemade window cleaner or something simpler.

Laundry Detergent – That liquid detergent sitting on your laundry room shelf wasn’t around during the Depression either. Instead, they made homemade laundry detergent or used a bar of soap such as Zote to clean their clothes. For that matter, commercial washers and dryers weren’t all that common either. If a family was lucky enough to have a washer, it was an old school wringer washer and clothes were dried on a clothesline.

Can you think of any other items that they made homemade during the Great Depression but we buy today?


How does a $25 room service burger not make money?

Room service is coming to an end at the New York Hilton Midtown. In August, the city’s largest hotel will become perhaps the highest-profile property to cut out in-room dining. But scores of hotels have axed the service, citing slowing demand.

Some new hotels don’t bother to offer it at all. At the Wythe Hotel in Brooklyn’s endlessly-hyped Williamsburg neighborhood, hungry hipsters can’t dial up a late breakfast in bed. The owner says he wants people to be part of the buzzing scene at the restaurant below, not gobble omelets while watching reality TV.

Losing the luxury of room service will disappoint some business travelers (spending their company’s expense account, naturally) and children fascinated by the elegant steel plate covers and adorable little condiment jars.

Latest Stories on Marketplace

It also means the end of a perk that has provided some memorable cinematic moments. The world’s most famous spy orders room service frequently. But if James Bond checks into the Hilton and hungers for a healthy breakfast of “green figs, yogurt, coffee, very black” — as he did in “From Russia with Love” — 007 will have to get take out and bring it up himself.

To find out why room service is dying out, Marketplace sent me to the Hilton on a sensitive reporting mission: Persuade strangers to invite me into their room to order food.

Fresh out of a harrowing cab ride from JFK, Australian visitors Suzette and Aynsley Waldock agreed to let me buy them room service while they unpacked. This is their first visit to New York.

“Ridiculous, way, way, way too expensive,” Suzette Waldock laughs as she scans the menu.

But Marketplace is paying, so we end up ordering a turkey club. Another item demands explanation: Cookies and milk. $20. I was deeply curious as to why these cookies were so expensive. But the guy taking our order wasn’t much of a salesman.

“I don’t know,” he concluded. “That’s what the price is.”

We bought them anyway. I offered a few sightseeing tips while waiting for the knock at the door. Finally, a gentleman in crisp uniform wheeled in the feast. Before us stood one $24 turkey club and the aforementioned cookie plate, an assortment of several types that were warm and appeared to be homemade.

Tack on an “in room dining charge” of $11, an $8.25 service charge, tax and a generous tip, and this was an $80 meal. You could just hear Marketplace’s accountants grinding their teeth.

At these prices, one might think the hotel is making a killing. Unlikely.

“It’s very rare, if not impossible, for hotels to produce revenue in terms of room service,” says Mehmet Erdem, professor at the Harrah College of Hotel Administration at University of Nevada, Las Vegas.

Hotels typically lose money keeping a full kitchen and wait staff on standby. That’s the key reason hospitality watchers believe hotels are killing room service. In many cases, that means job cuts for hotel workers, 55 at the New York Hilton alone. For its part, Hilton says it’s ending room service because of declining demand.

That means the Waldocks will be among the last to sample this hotel’s expensive cookies and milk. They urged me to take some food with me. I declined, but when they insisted, I tried an oatmeal raisin cookie, the most expensive of my life. It was pretty good, though not the best I’d ever had. But since it came via room service, it’s part of a vanishing breed and as such, was something special.


Think the E.R. Is Expensive? Look at How Much It Costs to Get There

Kira Milas has no idea who called 911, summoning an ambulance filled with emergency medical technicians. Ms. Milas, 23, was working as a swim instructor for the summer and had swum into the side of the pool, breaking three teeth.

Shaken, she accepted the ambulance ride to Scripps Memorial Hospital in La Jolla, Calif. The paramedics applied a neck brace as a precaution.

A week later she received a bill for the 15-minute trip: $1,772.42. Though her employer’s workers’ compensation will cover the bill, she still was stunned at the charge. “We only drove nine miles and it was a non-life-threatening injury,” she said in a phone interview. “I needed absolutely no emergency treatment.”

Thirty years ago ambulance rides were generally provided free of charge, underwritten by taxpayers as a municipal service or provided by volunteers. Today, like the rest of the health care system in the United States, most ambulance services operate as businesses and contribute to America’s escalating medical bills. Often, they are a high-cost prequel to expensive emergency room visits.

Although ambulances are often requested by a bystander or summoned by 911 dispatchers, they are almost always billed to the patient involved. And the charges, as well as insurance coverage, range widely, from zero to tens of thousands of dollars.

“There are a significant numbers of patients who have no coverage for this, and the number of self-pay patients has climbed” since the recession, said Jay Fitch, president of Fitch and Associates, the largest emergency medical services consulting firm in the United States.

Imagen

What is more, since ambulances companies typically collect only 30 to 40 percent of the amount they bill, they often try to charge more for patients with insurance and those who can pay, Mr. Fitch said.

Part of the inconsistency in pricing stems from the fact that ambulance services are variously run by fire departments, hospitals, private companies and volunteer groups. Some services are included in insurance networks, others not.

“There’s a saying that if you’ve seen one emergency medical system, you’ve seen one emergency medical system — no two are alike,” said Dr. Robert E. O’Connor, a vice president of the American College of Emergency Medicine and chairman of the department at the University of Virginia. Charges and payments, he said, “are all over the place.” Fire departments, which don’t charge for driving to fire alarms, do charge for ambulance runs.

In such a fragmented system, it is hard to know how much high-priced ambulance transport contributes nationally to America’s $2.7 trillion health care bill. And total out-of-pocket expenditures by individuals are hard to tally.

But Medicare, the insurance program for the elderly, does tabulate its numbers and has become alarmed at its fast-rising expenditures for ambulance rides: nearly $6 billion a year, up from just $2 billion in 2002.

That is true even though Medicare’s fixed payments for ambulance rides — ranging from $289 to $481 in 2011 — are far lower than commercial rates. Ambulance companies complain that Medicare rates do not meet the costs of running what are essentially mobile emergency rooms staffed by highly trained professionals.

In a recent study, the federal Health and Human Services Department’s Office of the Inspector General noted that the Medicare ambulance services were “vulnerable to abuse and fraud,” in part because there were lax standards on when an ambulance was needed and how the trip should be billed. The number of transports paid for by Medicare increased 69 percent between 2002 and 2011, while the number of Medicare patients increased only 7 percent during that period. In the last year, two ambulance companies have pleaded guilty or settled claims for overbilling Medicare.

The Affordable Care Act requires policies to include some coverage for emergency care as an essential benefit, including ambulance transport. But the ambulance ride and the care are billed separately. Many Silver plans — a lower-tier plan — require patients to pay an initial copay of $250 for the emergency room and $250 more for the transport, for example.

Every insurance plan evaluates ambulance rides differently for coverage, with many seeking to determine if the service was really needed — a true “emergency.”

That determination can be highly subjective. Some will grant coverage if the destination was an emergency room, regardless of the patient’s status, but others may require admittance to the hospital as evidence that the condition was serious. “Insurers will generally cover if you had good reason to believe there was a serious threat to your life or health,” said Susan Pisano, a spokeswoman for America’s Health Insurance Plans, an industry group.

But when an ambulance arrives, sick patients or injured people like Ms. Milas, often feel they have little choice but to get in, unaware of the potential price tag.

If an emergency call comes to 911, dispatchers decide which ambulance to send, depending on proximity. Most ambulance companies bill according to the level of skill of the team on board, rather than the medical needs of the patients they collect. A team capable of administering Advanced Cardiac Life Support costs more than one with only basic first aid training.

Distance rarely counts for much, although a small mileage charge is added to the fee. Some companies even charge hundreds of dollars extra if a friend or relative rides along with an injured patients.

This fall, Joanne Freedman went to an urgent care center near her home in New York City with a bad headache and a fever. The doctor recommended she go to a hospital for further evaluation and offered to call an ambulance.

“I could have walked, but I’m feeling crummy so I think, ' OK, why not?’ ” she recalled.

The two-block ride was billed at $900, and she has not yet learned what her insurer may ask her to pay.

“It was crazy,” she said. “All they did was put a paper mask on me so I wouldn’t infect anyone else.” Ms. Freedman had a spinal tap at the hospital and was admitted for a few days. Nonetheless, she said, for $900, the next time, no matter how ill she will walk up the hill or take a cab.